Sumber utama untuk gerakan skeptis COVID, Epoch Occasions merindukan audiensi international

Pada 21 Januari, Steffen Löhnitz mengadakan konferensi pers terbuka di pusat kota Wina. Aktivis Jerman itu ingin sekali menentang hawa dingin untuk membagikan penelitiannya tentang infeksi virus corona kepada media “alternatif” Jerman dan Austria yang muncul. Dia menuduh pemerintah Austria sengaja menggelembungkan angka infeksi untuk mengantar penguncian, dan membandingkannya dengan “organisasi kriminal.” Diperkuat oleh Epoch Occasions edisi Jerman, sebuah surat kabar yang bermarkas di New York Metropolis dan terkait dengan kelompok agama Falun Gong, komentar Löhnitz dengan cepat menjadi viral.

Sejak awal pandemi virus corona, artikel Epoch Occasions yang salah atau menyesatkan tentang Covid telah beredar luas di media sosial di Jerman. Epoch Occasions melaporkan bahwa Löhnitz telah lama menggali “jumlah yang benar” dari infeksi virus corona. Ini melaporkan klaim Löhnitz tentang “penipuan besar-besaran” terhadap populasi Austria dan Jerman sebagai fakta. Tokoh dari gerakan anti-lockdown Jerman yang dikenal sebagai Querdenken membagikan kisah Epoch Occasions melalui jaringan mereka. Artikel itu segera dilihat ratusan ribu kali di Telegram, platform favorit bagi para skeptis Covid dan anti-vaxxers di Jerman.

“Epoch Occasions telah memainkan peran nyata dalam mentransmisikan dan memperkuat banyak narasi anti-vaksin,” kata Raquel Miguel, seorang peneliti untuk pengawas Eropa DisinfoLab.

Epoch Occasions didirikan di AS lebih dari dua dekade lalu oleh praktisi Falun Gong yang melarikan diri dari penganiayaan di Tiongkok. Dan terlepas dari penentangan terhadap Partai Komunis China, editorial Epoch Occasions sebagian besar bersifat apolitis.

Itu berubah selama pemilihan presiden AS 2016, ketika ia menganut garis pro-Trump, menerbitkan informasi yang salah dan konten yang berdekatan dengan ideologi konspirasi ekstrem seperti QAnon. Pada akhirnya, itu menjadi roda penggerak yang terkenal di lanskap media sayap kanan.

Namun di Eropa, Epoch Occasions kurang mendapat perhatian. Di sanalah outlet media menjadi sumber informasi utama bagi gerakan skeptis dan anti-vaxx terhadap Covid di beberapa negara termasuk Prancis, Italia, dan Spanyol. Saat ini sedang mengincar ekspansi di Inggris Meskipun jurnalis di outlet AS seperti New York Occasions dan NBC telah melaporkan di Epoch Occasions, di luar Amerika Serikat perusahaan media juga menjadi lebih berpengaruh — sekarang menerbitkan di 33 negara dan 21 bahasa.

See also  Anda telah mendengar? CONQuest Pageant akhirnya kembali, dan mendarat di Manila

Contoh paling mencolok adalah Jerman. Artikel-artikel Epoch Occasions yang mengecam legitimasi tes PCR dan memerciki teori konspirasi tentang kecelakaan vaksinasi yang kabur adalah hal biasa. Grup anti-lockdown Querdenken dan grup Telegram QAnon terbesar di Jerman, Qlobal Change, sering menautkan ke artikel Epoch Occasions.

Yang pasti, tidak semua yang diterbitkan Epoch Occasions adalah disinformasi — banyak kontennya terdiri dari akun faktual langsung, sering kali bersumber dari kantor berita. Namun menurut NewsGuard, alat jurnalisme dan teknologi yang menilai kredibilitas situs net berita dan melacak informasi yang salah, Epoch Occasions gagal mengumpulkan dan menyajikan informasi secara bertanggung jawab, jarang mengoreksi atau mengklarifikasi kesalahan, dan tetap tidak jelas mengenai kepemilikan dan pendanaannya. “Jika ini adalah hal Rusia, Anda akan memiliki setiap orang di dunia yang mengerjakannya,” kata Angelo Carusone dari kelompok pengawas AS Media Issues.

The Epoch Occasions didirikan pada tahun 2000 oleh John Tang, seorang praktisi Falun Gong di AS. Falun Gong adalah campuran dari latihan fisik yang lembut, disiplin psychological, dan prinsip ethical yang serupa dengan yang ditemukan dalam Buddhisme dan Taoisme. Kelompok ini juga memiliki ketertarikan yang terdokumentasi pada paranormal, dengan pendirinya Li Hongzhi mengisyaratkan bahwa piramida mungkin dibangun oleh Atlantis, atau bahwa ada populasi humanoid yang hidup di dasar lautan. Gerakan ini condong konservatif sejak awal, dan pendirinya mempromosikan kembalinya ethical tradisional, memperingatkan terhadap kemajuan ilmiah dan teknologi yang tidak terkendali, menunjukkan bahwa surga dipisahkan secara rasial, dan menyebut homoseksualitas sebagai “kondisi pikiran yang kotor dan menyimpang.”

Falun Gong sebagian besar menghindari mengambil posisi politik di tahun-tahun awalnya, tetapi itu berubah tiba-tiba pada tahun 1999 setelah Partai Komunis mengeluarkan kebijakan penindasan, melabeli kelompok itu sebagai “aliran sesat.” Setelah serangkaian demonstrasi, pihak berwenang menyatakan organisasi itu ilegal dan mulai menangkap praktisi secara massal.

Banyak praktisi Falun Gong tidak ada hubungannya dengan Epoch Occasions. Dan Epoch Occasions meremehkan tautan ke grup.

Permusuhan Epoch Occasions terhadap pemerintah China sejalan dengan retorika dan kebijakan anti-China Trump dan perusahaan media mengambil peran utama dalam gerakan Trump dan di sayap kanan Amerika — pada 2019, NBC menemukan bahwa Epoch Occasions telah menghabiskan $1,5 juta pada 11.000 iklan pro-Trump, kedua setelah kampanye Trump itu sendiri.

See also  Musk untuk sementara memimpin Twitter setelah pengambilalihan $44 miliar – sumber

Namun pergeserannya ke sayap kanan sebenarnya dimulai di Eropa ketika pada 2015 pengungsi dari Timur Tengah bermigrasi ke negara-negara Uni Eropa. Saat itulah Epoch Occasions edisi Jerman mulai menikmati peningkatan tajam dalam lalu lintas net, bertepatan dengan liputannya tentang kelompok anti-migran Pegida dan wawancara yang sering dengan politisi dari partai populis sayap kanan yang muncul Alternatif untuk Jerman, atau AfD . Situs webnya mengumpulkan empat juta tampilan pada Januari 2016, naik dari 1,7 juta tahun sebelumnya.

Pada tahun 2017, jurnalis Stefanie Albrecht menghabiskan seminggu menyamar di kantor Epoch Occasions di Berlin. Albrecht memberi tahu kami bahwa semua penulis dan editor Epoch Occasions yang bekerja dengannya adalah praktisi Falun Gong. “Pada titik tertentu bel akan berdering, mengingatkan mereka bahwa sudah waktunya untuk bermeditasi,” kata Albrecht. “Mereka akan duduk di depan komputer mereka hingga 10 menit bermeditasi. Kemudian mereka akan kembali bekerja,” katanya.

Sejak awal, Albrecht dihadapkan pada teori konspirasi yang dibantah, termasuk Pizzagate, mesin pengubah cuaca, dan Nice Substitute. Tak satu pun dari rekannya memiliki pelatihan jurnalistik — satu adalah fisikawan, yang lain seorang blogger mode — dan mereka menulis artikel secara eksklusif dari kantor. Seorang penulis memberi tahu Albrecht bahwa mereka memiliki sedikit waktu untuk penelitian asli dan terkadang hanya mengemas ulang konten yang diterbitkan oleh situs net “alternatif” lain tanpa memeriksa. “Mereka sering mengambil cerita dari blogger sayap kanan,” kata Albrecht.

“Mereka pergi ke tempat pusat infrastruktur terkuat atau kemungkinan mendapatkan sebanyak mungkin audiens dan pengaruh serta jangkauan,” kata Angelo Carusone, analis Media Issues, menambahkan bahwa kompleksitas ini membuat Epoch Occasions “sangat berbeda dan sulit dipahami.” Itu karena Epoch Occasions tidak menggunakan metrik kesuksesan yang sama dengan outlet lain yang mungkin dimotivasi oleh uang atau agenda politik tertentu. Sebaliknya, menurut Carusone, metrik keberhasilan Epoch Occasions hanyalah pengaruh.

See also  Musk mencari bukti tentang pembagian bot spam di Twitter untuk kemajuan kesepakatan

Pandemi mewakili peluang untuk semua outlet disinformasi – tetapi asal China dari virus dan tuduhan penghalangan pemerintah membuatnya menjadi house run untuk Epoch Occasions.

The Epoch Occasions telah lama menyediakan lahan subur untuk menabur keraguan tentang sains dan kedokteran fashionable. “Falun Gong memiliki sejarah menolak pengobatan fashionable, yang jelas bersinggungan dengan kepercayaan banyak komunitas anti-vax,” kata Elise Thomas dari Institute for Strategic Dialogue. Keyakinan bahwa mengikuti ajaran Falang Gong, bukan pengobatan, dapat mencegah penyakit tersebar luas di kalangan praktisi gerakan.

“Mereka sudah lama anti-obat,” kata Ben Hurley, mantan staf Epoch Occasions Australia dan mantan penganut Falun Gong. Hurley menambahkan bahwa banyak praktisi menolak perawatan medis. “Banyak mantan mukmin mengenal banyak orang yang telah meninggal karena kondisi yang dapat diobati,” katanya. “Itu adalah keyakinan mereka bahwa mereka tidak membutuhkan obat, karena mereka adalah manusia tremendous.”

Pada akhir tahun 2020, badai konten pro-Trump dan penipuan pemilu dari Epoch Occasions Jerman membantu menumbuhkan obsesi terhadap Trump di antara para skeptis Covid. The Epoch Occasions ada di mana-mana di antara mereka yang mengorganisir dan menghadiri rapat umum menentang penguncian di Jerman dan di antara kelompok QAnon Jerman.

Sebagian besar operasi inside Epoch Occasions adalah kotak hitam. Kami menjangkau lusinan staf Epoch Occasions saat ini dan mantan di Eropa, tetapi hanya sedikit yang menanggapi. “Ada mentalitas kami dan mereka yang sangat kuat,” kata Hurley, mantan pengikut Falun Gong di Australia dan staf Epoch Occasions. “Orang-orang Falun Gong percaya bahwa mereka adalah makhluk non secular yang lebih tinggi, dan bahwa orang ‘biasa’ tidak tahu apa-apa dan secara harfiah agak kotor, tertipu – tidak tahu apa yang mereka inginkan.” – Ilmupendidik.com

Artikel ini didukung oleh dana hibah dari Investigative Journalism for Europe (IJ4EU).

Alessio Perrone adalah jurnalis lepas yang tinggal di Milan. Darren Loucaides adalah seorang penulis yang tinggal di Barcelona.

Artikel ini telah diterbitkan ulang dari Cerita Coda dengan izin.